¿Qué son los lípidos y ejemplos?

Ácidos grasos saturados

Los lípidos son una clase de compuestos orgánicos de origen natural que quizá conozca por sus nombres comunes: grasas y aceites. Una característica clave de este grupo de compuestos es que no son solubles en agua.

Un lípido es una molécula soluble en grasa. Dicho de otro modo, los lípidos son insolubles en agua pero solubles en al menos un disolvente orgánico. Las otras clases principales de compuestos orgánicos (ácidos nucleicos, proteínas y carbohidratos) son mucho más solubles en agua que en un disolvente orgánico. Los lípidos son hidrocarburos (moléculas formadas por hidrógeno y oxígeno), pero no comparten una estructura molecular común.

Los lípidos que contienen un grupo funcional éster pueden hidrolizarse en el agua. Las ceras, los glicolípidos, los fosfolípidos y las ceras neutras son lípidos hidrolizables. Los lípidos que carecen de este grupo funcional se consideran no hidrolizables. Los lípidos no hidrolizables incluyen los esteroides y las vitaminas liposolubles A, D, E y K.

Hay muchos tipos diferentes de lípidos. Algunos ejemplos de lípidos comunes son la mantequilla, el aceite vegetal, el colesterol y otros esteroides, las ceras, los fosfolípidos y las vitaminas liposolubles. La característica común de todos estos compuestos es que son esencialmente insolubles en agua, pero solubles en uno o más disolventes orgánicos.

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Los lípidos, junto con los hidratos de carbono, las proteínas y los ácidos nucleicos, son una de las cuatro clases principales de moléculas orgánicas biológicamente esenciales que se encuentran en todos los organismos vivos; su cantidad y calidad en la dieta pueden influir en la fisiología de las células, los tejidos y el cuerpo.

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A diferencia de los hidratos de carbono, las proteínas y los ácidos nucleicos, los lípidos no son polímeros, sino pequeñas moléculas, con un peso molecular que oscila entre 100 y 5000, y que además varían considerablemente en cuanto a su polaridad, incluyendo moléculas hidrofóbicas, como los triglicéridos o los ésteres de esteroles, y otras más hidrosolubles, como los fosfolípidos o los ácidos grasos de cadena muy corta, estos últimos completamente miscibles con el agua e insolubles en disolventes no polares.

La escasa o nula hidrosolubilidad de muchos de ellos hace que estén sometidos a tratamientos especiales en todas las etapas de su utilización, es decir, en el curso de la digestión, absorción, transporte, almacenamiento y uso.

Pueden clasificarse en función de sus propiedades físicas a temperatura ambiente (sólidas o líquidas, respectivamente grasas y aceites), de su polaridad o de su esencialidad para el ser humano, pero la clasificación preferible se basa en su estructura.

Ejemplos de alimentos con lípidos

Los lípidos son grasas importantes que cumplen diferentes funciones en el cuerpo humano. Un concepto erróneo común es que la grasa simplemente engorda. Sin embargo, la grasa es probablemente la razón por la que todos estamos aquí. A lo largo de la historia, ha habido muchos casos en los que la comida escaseaba. Nuestra capacidad de almacenar el exceso de energía calórica en forma de grasa para utilizarla en el futuro nos permitió continuar como especie durante estas épocas de hambruna. Por lo tanto, las reservas normales de grasa son una señal de que los procesos metabólicos son eficientes y una persona está sana.

Los lípidos son una familia de compuestos orgánicos que en su mayoría son insolubles en agua. Compuestos por grasas y aceites, los lípidos son moléculas que aportan mucha energía y tienen una composición química principalmente de carbono, hidrógeno y oxígeno. Los lípidos desempeñan tres funciones biológicas principales en el organismo: sirven como componentes estructurales de las membranas celulares, funcionan como almacenes de energía y funcionan como importantes moléculas de señalización.

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Los fosfolípidos representan sólo un 2% de los lípidos de la dieta. Son solubles en agua y se encuentran tanto en las plantas como en los animales. Los fosfolípidos son cruciales para construir la barrera protectora, o membrana, alrededor de las células del cuerpo. De hecho, los fosfolípidos se sintetizan en el cuerpo para formar las membranas de las células y los orgánulos. En la sangre y los fluidos corporales, los fosfolípidos forman estructuras en las que se encierran las grasas y se transportan por el torrente sanguíneo.

El metabolismo de los lípidos

En este capítulo conoceremos los tres tipos principales de lípidos y sus funciones en nuestro organismo. En el cuerpo, la grasa funciona como un importante depósito para el almacenamiento de energía, ofrece aislamiento y protección y desempeña importantes funciones de regulación y señalización. No se necesitan grandes cantidades de grasa en la dieta para cumplir estas funciones porque se pueden sintetizar la mayoría de las moléculas de grasa a partir de otras moléculas orgánicas como los carbohidratos y las proteínas (excepto dos ácidos grasos esenciales). Sin embargo, las grasas también desempeñan funciones únicas en la dieta, como aumentar la absorción de las vitaminas liposolubles y contribuir al sabor y la satisfacción de los alimentos. Veamos con más detalle cada una de las funciones de estas grasas en el organismo y en la dieta. Empecemos por ver el siguiente vídeo para una breve introducción a los lípidos.

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1) Los triglicéridos constituyen más del 95 por ciento de los lípidos de la dieta y se encuentran habitualmente en los alimentos fritos, la mantequilla, la leche, el queso y algunas carnes. Los triacilgliceroles naturales se encuentran en muchos alimentos, como los aguacates, las aceitunas, el maíz y los frutos secos. Solemos llamar a los triglicéridos de los alimentos «grasas» y «aceites». Las grasas son lípidos sólidos a temperatura ambiente, mientras que los aceites son líquidos.

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